Cómo el formato “Drag Race” trae canciones clásicas a una nueva generación

Con las canciones que aparecen en “Drag Race” aumentando un 138% en las transmisiones en promedio, los expertos revelan los desafíos y triunfos detrás del icónico Lip Sync For Your Life.

En 2008, el prometedor productor de televisión Tom Campbell no podía dejar de pensar en las telenovelas. Sentado en una mesa con Randy Barbato y Fenton Bailey, los cofundadores de la productora World of Wonder, opinaba específicamente en ¡Viva Hollywood! una competencia de telerrealidad de VH1 de corta duración que hizo con el programa de pareja que gira en torno a aspirantes a estrellas de telenovelas. Los concursantes fueron eliminados en lo que se llamó “El Duelo”, dos escenas de muerte simultáneas y competitivas entre los aspirantes a sobreactores. “Eran literalmente apuestas de vida o muerte”, dice Campbell.

Había una razón por la que “El Duelo” le vino a la mente: Campbell, Barbato y Bailey estaban proponiendo ideas a la superestrella drag internacional RuPaul Charles para un posible programa de competencia de telerrealidad, y querían encontrar una estructura de eliminación de alto riesgo similar que tuviera sentido para un grupo de drag queens. Estamos sentados en esta mesa y decimos: “Bueno, ¿qué hacen las drag queens? ¿Supongo que sincronizan los labios?”, recuerda. “Creo que fui yo quien dijo: No solo sincronizan los labios. ¡Hacen sincronización de labios por su vida!”.

Catorce años después de esa conversación,  RuPaul’s Drag Race  se ha convertido en un gigante de la cultura pop, que incluye 56 nominaciones al Emmy y 24 victorias en la última década. El formato más icónico del programa, Lip Sync For Your Life, acuñado por Campbell, ha creado algunos de los momentos más asombrosos en la televisión de realidad; también ha creado una plataforma sin precedentes para artistas musicales, tanto establecidos como emergentes, para llegar a una nueva audiencia.

A medida que  Drag Race  ha ganado una gran popularidad en la corriente principal, con una audiencia semanal promedio de 609,000 personas sintonizando su temporada número 14 a principios de este año, las canciones que aparecen en el segmento de rendimiento de alto octanaje del programa han visto aumentos impresionantes en sus números de transmisiones después de su aparición. Según los datos recopilados por Luminate, las canciones que aparecen en las sincronizaciones de labios de Drag Race experimentan un aumento del 138% en la transmisión durante la semana en que se transmite cada presentación, en promedio.

¿Cómo se eligen las canciones para los retos de cada episodio? Campbell, quien ahora se desempeña como productor ejecutivo de Drag Race, le da crédito a los equipos de producción y supervisión musical del programa, compuestos por “personas homosexuales que están obsesionadas con la música pop y la cultura pop”, quienes compilan una lista de pistas que les gustaría ver en el programa.

Pero en última instancia, dice, RuPaul tiene la última palabra sobre qué canciones aparecen. “Rechazará las canciones porque tienen el tempo equivocado, no se construyen, hay todos estos factores en los que está pensando”, dice. “En los días del iPod, cuando RuPaul te daba un iPod cargado con música, era un regalo de Dios. Es realmente un doctorado en cultura pop, especialmente cuando se trata de música”.

No siempre fue fácil para el equipo de producción: en las temporadas iniciales del programa, constantemente “a punto de ser cancelado”, los productores buscaban constantemente acuerdos de licencia que apenas podían pagar. “Éramos este pequeño espectáculo que nadie conocía, estábamos tratando de obtener autorizaciones, y fue realmente difícil”, recuerda. 

Hoy, gracias al dominio del programa, el equipo de Drag Race  ya no busca tratos, sino que a menudo son ellos los perseguidos. “La cantidad de artistas y sellos discográficos que se acercan a nosotros ha crecido a una cadencia semanal”, dice Rochelle Holguin Cappello, vicepresidenta sénior de estrategia de música creativa de Paramount Global. “Los lanzamientos incluyen artistas de la lista A con la misma frecuencia que los actos emergentes. Nos han dicho tantas veces que sería el sueño de un artista que su música se interprete en el programa”.

Los artistas que más se han “lyp-sinqueado” con más frecuencia en Drag Race (aparte, por supuesto, de RuPaul) presentan una mezcla de actos heredados y estrellas pop modernas, como Britney Spears, Ariana Grande, Aretha Franklin y Whitney Houston ocupando algunos de los primeros lugares. Si bien artistas como Grande y Spears ciertamente se han beneficiado de que sus canciones aparezcan en el programa, los datos muestran que actos como Houston pueden obtener más por su dinero.

Tomemos, por ejemplo, el episodio final de la novena temporada del programa, cuando Sasha Velour y Shea Couleé se enfrentaron en su grandilocuente sincronización de labios con “So Emotional” de Houston, las transmisiones de la canción aumentaron un 510% en todas las plataformas de transmisión la semana siguiente. El remix de Thunderpuss de “It’s Not Right But It’s Okay” de Houston presentado en el mismo episodio también experimentó un aumento del 190% en las reproducciones.

Jessica Shaw, vicepresidenta sénior de licencias de sincronización en Sony Music Entertainment, dice que ver este tipo de ganancias para la difunta artista es “emocionante”, principalmente porque su música de repente está siendo apreciada por una nueva audiencia. “Le estoy dando a la canción una nueva audiencia que no podemos replicar sin su plataforma”, dice ella. “Siempre es genial ver que se le da nueva vida a las canciones que, de otro modo, la gente no tendría una razón o una forma de descubrir tan fácilmente”.

Houston está lejos de ser la única artista clásico que experimentó ganancias masivas gracias a Drag Race: en marzo, “Swept Away” de Diana Ross se disparó un 2809% en transmisión, según Luminate, ganando más de 100,000 nuevas transmisiones luego de un lip sync en la temporada 14. Crystal Waters “100% Pure Love” alcanzó su punto más alto en la lista de  ventas de canciones digitales electrónicas/dance de Billboard, luego de un estridente lip sync de la temporada 13 en febrero de 2021. “Baby I’m Burning” de Dolly Parton saltó un 2118% en la transmisión bajo streaming en 2017 después de una batalla en la temporada 9.

No todas estas ganancias son tan grandes: en 2022, las pistas clásicas que aparecen en All Stars 7  vieron ganancias más leves. “Why’d You Come In Here Lookin’ Like That” de Dolly Parton fue impulsada por 94.000 transmisiones en junio, lo que resultó en un aumento del 60,4% para la canción luego de una divertida pelea entre The Vivienne e Yvie Oddly. Ese mismo mes, la candente “Sisters Are Doin’ It For Themselves” de Eurymtics & Aretha Franklin recibió 27,000 reproducciones nuevas, lo que le dio a la canción un aumento del 57,2% con respecto a la semana anterior después de un lip sync entre Raja e Yvie Oddly.

Shaw señala que parte de lo que hace que el formato de sincronización de labios sea tan efectivo para proporcionar un impulso constante a la música de los artistas es la prominencia de la canción en sí misma: las canciones no se usan para llenar el fondo de una escena, se están reproduciendo activamente, conduciendo la competencia. “Se trata en gran medida de ser impulsado creativamente por los concursantes del programa”, dice ella. 

Campbell está de acuerdo. “Con todos los aspectos de Drag Race, las reinas son las que hacen el espectáculo”, dice. “Planeamos y producimos, pero las cosas mejores y más memorables son las que no se planean y las que no se producen”.

En cuanto al futuro del programa, todavía hay desafíos ocasionales con los que el equipo lucha. Capello dice que la creciente popularidad del programa requiere llegar a más que solo sellos discográficos importantes y propietarios de catálogos a gran escala, y hacerlo en forma constante, prolongando la línea de tiempo. “El tiempo de entrega de la autorización es probablemente la parte del trabajo más difícil”, explica. “Es clave para nosotros dar una respuesta firme a los productores sobre qué música puede y no puede interpretar el talento durante la temporada. Nuestro equipo tiene un historial increíble… pero es estresante en algunos momentos”.

El éxito del formato de los lip syncs tampoco significa que la innovación sea imposible. En la última temporada de todas las ganadoras de Drag Race All Stars, el programa presentó su primer lip sync, ambientado en una escena infame de la comedia de situación de 1986, que se adelantó a su tiempo, Designing Women. 

Para Campbell, ya sea presentando un clip de televisión de hace 36 años o una grabación aún más antigua de Ella Fitzgerald cantando “Old McDonald”, se trata de darle a la generación más joven de espectadores queer un sentido de la historia.

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